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根据日本京都大学研究人员的一项新研究,最后一个已知的哺乳动物爬行动物家族,一群叫做三叶草的食草动物,比原先认为的寿命长得多,与早期哺乳动物共存数百万年

Hiroshige Matsuoka及其同事在最近一期的“脊椎动物古生物学杂志”上写道,他们在日本的Kuwajima组发现了数十颗化石牙齿,用于识别前所未见的三叶草新种

他们的发现表明,这些哺乳动物作为从爬行动物到哺乳动物的进化桥,实际上与哺乳动物一起生活了数百万年,这与在哺乳动物出现后不久这种生物被消灭的观点相反

“Tritylodontids是具有独特牙齿组的食草动物,当它们咬人时相互交叉,”主要作者Matsuoka在一份声明中解释说

“它们具有与哺乳动物几乎相同的特征 - 例如它们很可能是温血动物 - 但从分类学角度来说它们是爬行动物,因为它们的下颚仍然有一块用于哺乳动物的骨骼用于听力

”研究人员正在挖掘在Kuwajima组发现了超过250个三角形牙齿的白垩纪时代地质层,这是世界上第一个发现的牙齿

tritylodontids主要生活在侏罗纪时期,并且被认为在白垩纪开始之前已经消亡,但新发现的化石暗示了其他情况

虽然Matsuoka说,他们在侏罗纪晚期消亡的观念“有道理,因为否则tritylodontids和食草哺乳动物将竞争相同的利基”新的研究表明,类似哺乳动物的爬行动物似乎存活了30多个比古生物学家原先认为的要长几百万年

松冈说,这一发现“引发了关于三角龙及其哺乳动物邻居如何共享或分离生态角色的新问题”

研究作者指出,这也是第一项仅利用化石牙齿的细节来确定一个物种是否是新物种以及在进化树上找到它的位置的同类研究

通常,科学家需要找到更复杂的结构,如颚骨,以识别属于新物种的化石

“Tritylodontid牙齿有三排2-3尖

这次我们注意每个尖头的大小和形状等细节

通过使用这种方法,也有可能在进化树上表征其他物种,“Matsuoka说

“因为在Kuwajima发现了许多不同动物家族的化石,我们想继续调查这个地点,不仅发现个别物种,还要发现整个生态动态

” - 图片来源:Seishi Yamamoto / Hiroshige Matsuok